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VASCO DE GAMA (1469-1524)

Le portugais Vasco de Gama est le premier navigateur européen à avoir ouvert la route de l'Inde en contournant l'Afrique.

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Sachons pour commencer que Vasco de Gama était issu d'un milieu aisé et qu'il avait eu une éducation militaire et scientifique dans la prestigieuse école nautique de Sagres.

Certaines périodes de sa vie ne sont pas trés connues des historiens et restent assez vagues, notamment entre la fin de ses études et 1497 (date de sa première grande expédition). Il reste cependant connu à la cours du Roi JeanII en étant à son service. Sa mission était de saisir les navires corsaires français qui pillaient les convois chargés d'or de retour d'Affrique et donc de permettre au Roi d'obtenir de précieux renseignements.

C'est ainsi d'ailleurs que Vasco de Gama se vit confier les commandes d'une nouvelle expédition en 1495 qui visait à atteindre l'Inde. Mais la mort du roi causa l'ajournement de ce projet. Ce n'est que deux ans plus tard que son successeur Manuel Ier lui confia une flotte avec 160 hommes, 3 nefs et une caravelle. La flotte prit le départ le 8 juillet 1497.

La religion de Gama lui fût un obstacle en Afrique. Il atteignit les ports de Mogadiscio en mars 1498 puis repartit en avril. Il pût néanmoins sympatiser avec un Sultan qui lui confia un pilote. Le 19 mai, il arriva sur la côte du Dekhan et put atteindre son but à Calicut.

Malheureusement, son séjour en Inde ne lui apporta pas ce qu'il escomptait. Pourtant bien reçu, il fut ensuite victime d'une machination et emprisonné quelques heures ainsi que son équipage. Il reprit le départ le 27 août 1498 trés déçu de son expédition. Gama rentra au Portugal en septembre aprés deux ans de voyage et avec une grande insatisfaction. Malgrés tout ! C'est de grandes festivités qui l'attendaient. Le Roi Manuel l'acceuilli en grande pompe.

En février 1502, Vasco de Gama retourna en force en Inde avec une flotte de 23 bateaux. Il sema la terreur notament dans les royaumes de la côtes orientales de l'Afrique. Il rentra en décembre 1503 à Lisbonne avec cette fois, la satisfaction de laisser une présence portugaise sous le commandement de Vicenté Sodré.

Pourtant le Roi Manuel Ier laissa Gama dans l'ombre durant plus de vingt ans. Mais à sa mort en 1524, Son successeur Jean III rapella Vasco de Gama et le noma Vice-Roi de l'Inde. Hélas celui ci mourut 4 mois plus tard à Cochin.

En 1538 son corps fut rappatrié. Il reçut les plus grands honneurs et fut inhumé au couvent de Carmes de Vidigueyra.

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